viernes, 25 de diciembre de 2015

¿Ordenador o Computador?

     Ambos términos, "ordenador" y "computador" son aceptados por la Real Academia Española. El último pareciera proceder del inglés computer, pero en realidad tanto computer como computador vienen directamente del latín computare. Suena entonces como si ya todo estuviese dicho: el término es "computador" y sanseacabó.

     El asunto es que en España sólo se oye "ordenador". Ordenador por aquí, ordenador personal, ordenador por allá... ¿De dónde sacarían eso?, me pregunto. Ordenar es una, entre la infinidad de cosas, que estas máquinas -cuyo nombre estamos buscando- pueden hacer. De hecho fue la primera cosa que hicieron. Ordenar es también uno de los primeros algoritmos que se enseña en los cursos introductorios de programación; como ejemplos son muy ilustrativos debido a la amplia variedad de métodos disponibles para ordenar o clasificar un conjunto de datos.

Sorter: Máquina de Registro Unitario

     Las primeras máquinas eran llamadas máquinas de registro unitario. Se las alimentaba con datos perforados en tarjetas de cartulina. Eran muy especializadas: había máquina para contar, otra aparte para ordenar los datos (típicamente en orden alfabético), las había también para separar datos (agrupándolos en clases según ciertos campos del registro), unas muy ruidosas para mezclar dos lotes de datos en uno sólo. La más útil era la segunda que nombramos, el ordenador.


     Pero la verdadera máquina para procesar información es de propósito general, no es una máquina especializada. Esa es la esencia de tales máquinas: son programables. El programa le dice a la máquina si ahora va a ayudarme a componer este texto, o va a chequear la ortografía, o va a enviarlo a un servidor para su publicación. Oeep! debo interrumpir brevemente mi post para que esta misma máquina abra mi programa de facturación. Ya, listo: facturas impresas. Aunque aún necesito terminar de calcular unas estructuras (yo utilizó ANSYS, pero hay veintenas de otros simuladores que pueden servir)... En fin esta máquina es realmente versátil. ¿Hay algo de ordenamiento en esas aplicaciones?, creo que no; y si lo hay será algo muy accesorio; el fuerte es búsqueda de información en grandes tablas, manejo de cadenas de caracteres, buscar mínimos y máximos... cómputo: aproximaciones sucesivas, muchas sumas y divisiones, raíces, trigonometría, en fin computare.

Computador "todo en uno"
     Ahora sí, nuestra máquina se llama computador. Sólo quedaría por resolver si es "el computador" o "la computadora". Una vez se me ocurrió responder esa pregunta en clase: si nuestra máquina da resultados predecibles -decía yo- nada sorpresivos, entonces es "el computador"; pero si nos desconcierta a cada momento y nos arranca un profundo "¿por qué?", entonces es "la computadora". No fue una ocurrencia afortunada, ya la liberación femenina estaba en marcha y dos de mis alumnas le dieron "unlike" a esa apreciación. Pero la RAE resolvió el asunto: se puede decir de las dos maneras.

En cualquier caso, el "ordenador" se quedó atrás en la historia, en los censos de población, en las primeras contabilidades automatizadas, en aquellos cuartos llenos de máquinas especializadas, donde los operadores movían trabajosamente cajas de tarjetas perforadas de una máquina a otra. Como casi todas esas máquinas estaban ocupadas al mismo tiempo el ruido era infernal. El computador en cambio es tan silencioso; puede emitir "clicks" artificiales cuando pulsamos algunos botones, pero el cómputo fluye raudo y silencioso.